• Geen categorie
  • 1
1

Schoenmaker voor de grootste mensen op aarde

Zeven generaties schoenmakersbloed stroomt er door je aderen. Was het voor jou daarom een vanzelfsprekende stap om dit te gaan doen?

“Ik groeide op in de werkplaats van mijn vader en opa en leerde daar het vak. Officieel heb ik geen schoenmakersdiploma. Ik wilde dat oorspronkelijk ook helemaal niet worden. Maar toen mijn ouders overleden en mijn broers (die studeerden voor schoenmaker) nog te jong waren, heb ik de zaak overgenomen. Anders was ik waarschijnlijk leraar Nederlands geworden.”

En waarom ben je toen begonnen met het maken van schoenen die maar liefst 15 (!) maten groter waren dan wat jullie voorheen maakten?

“Als klein jongetje zag ik in een museum een schoen ter grootte van een auto: dat maakte heel veel indruk op me. En ook de eerste ontmoeting met een reus kan ik me nog goed herinneren. Hij was heel aardig. Niets om bang voor te zijn. Die positieve ervaringen waren mogelijk een reden dat ik graag wat voor en met reuzen wilde gaan doen.”

2

Dat kan toch niet de enige reden geweest zijn om het roer om te gooien?

“In 1975 ging ik samen met mijn vader naar een expositie over reuzen en zag ik de schoenen van de reus van Rotterdam (Rigardus Rijnhout). Ik had mijn vader ook eens zo’n reuzenpaar zien maken, maar die bleken voor de reus van Amsterdam. Als er al twee reuzen in Nederland bestonden, waren er vast wel meer in de wereld. In die tijd kon je alleen nergens schoenen groter dan maat 51 vinden. Zo is pas echt het idee ontstaan om grote maten te gaan maken. Mijn vader was het hier overigens mee eens: voordat hij overleed hebben we besproken wat er zou gebeuren met de zaak mocht hij plotseling overlijden.”

Had het binnenhalen van je eerste grote klanten veel voeten in de aarde?

“Via via kreeg ik in 1983 het verzoek om schoenen te maken voor Harley Davidson, de man met de grootste voeten ter wereld (maat 69). Daarmee belandden we in het Guinness Book of Records en wisten mensen van over de hele wereld ons te vinden. Omdat de echte reuzen (boven de 2.30 m) vaak in arme gebieden wonen en goede schoenen voor hen van levensbelang zijn, reis ik als hobby al 30 jaar de wereld over om hen van gratis schoenen te voorzien. Ambassades en plaatselijke instanties regelen dan een tolk voor me en soms ook beveiliging. Dit jaar was ik in de gevaarlijkste stad ter wereld, Caracas (Venezuela). Daar had ik dag en nacht twee politieagenten die me escorteerden.” 

Schoenen zijn voor reuzen van levensbelang? Dat klinkt wel heftig.

“De grootste man ooit – Robert Wadlow (2,72 m met schoenmaat 69) moest hoge schoenen dragen vanwege problemen met zijn gewrichten. De schoenen die hij kreeg gingen echter knellen wat leidde tot een ontsteking in zijn enkel. Daaraan is hij uiteindelijk overleden op veel te jonge leeftijd (22 jaar). De schoen moet perfect zitten, anders maak ik ‘m niet. Ik meet de voeten daarom ter plekke op en dat levert best wat reiskosten op. De afgelopen 30 jaar heb ik een half miljoen uitgegeven aan deze hobby, maar het was het allemaal waard.”

4

Is er eigenlijk een reden dat reuzen vaak uit arme gebieden komen?

“Als je een reus bent wordt dat altijd veroorzaakt door een tumor in de hypofyse, het orgaan dat groeihormoon aanmaakt. In westerse landen wordt zo’n tumor meestal in een vroeg stadium bestreden met een operatie en medicijnen, maar in veel armere landen zijn daar de financiële middelen niet voor. De vorig jaar overleden langste vrouw ter wereld, Yao Defen, woonde bijvoorbeeld in de armste provincie van China.”

Al die reizen moeten vast pareltjes van verhalen opleveren. Wat is je het meest bijgebleven?

“Dat is toch wel het verhaal van Yao Defen. Toen ze 13 jaar oud was, is ze door haar ouders verkocht aan het circus. Daar heeft ze meer dan 10 jaar ‘gewerkt’. Op een gegeven moment kon ze bijna niet meer lopen en was ze vrijwel blind. Echt verschrikkelijk. De circusdirecteur is uiteindelijk aangeklaagd door partijen uit het westen, waarna ze is vrijgelaten. Toen ik haar verblijfplaats doorgeseind kreeg ben ik gelijk naar haar toe gegaan en heb ik schoenen voor haar meegenomen. En rode kleding, want ze was gek op de kleur rood.”

5

Hoe reageert zo iemand als je gratis schoenen komt brengen?

“Veel reuzen hebben door de afwezigheid van schoenen hun hele leven op blote voeten gelopen. Daar hebben ze platvoeten van gekregen. Dat klinkt misschien niet zo erg, maar het is echt vreselijk. Met echte platvoeten kun je niet meer lopen en ben je dus extreem gehandicapt. Als je dan naar ze toe gaat om ze schoenen te geven verzacht je hun leed aanzienlijk. Voor hen is dat een wonder, dan zijn ze je zo dankbaar.”

Dat contact gaat dus behoorlijk diep?

“Reuzen zijn erg lieve en gevoelige mensen. Omdat ik ze help nemen ze mij echt in vertrouwen. De overleden Russische reus Alexander Sizonenko sprak ik bijvoorbeeld elke maand. Hij werd een van mijn beste vrienden. Ook met de huidige langste man ter wereld, Sultan Kösen (2.51 m) uit Turkije, heb ik een goede band. Een paar maanden geleden ben ik bij zijn bruiloft geweest. Hij had me gevraagd zijn getuige te zijn omdat hij me inmiddels als een tweede vader ziet. Dat was wel heel speciaal.”

Kun je de winkel niet net zo goed sluiten als je alleen maar op pad bent om schoenen uit te delen?

“Ik ga per jaar gemiddeld 5-6 keer naar het buitenland. De rest van het jaar ben ik aan het werk in onze winkel in Vreden (net over de grens bij Winterswijk), waar we net als iedere andere schoenenwinkel gewoon schoenen verkopen. Tot maat 56 kun je bij ons terecht en dat is echt speciaal (de echte reuzen hebben vaak een nog grotere schoenmaat). Zo heb ik een klant die helemaal uit Australië komt om hier schoenen te kopen. En laatst had ik een jongen uit Oekraïne op bezoek. Die ging met 16 paar terug naar huis.”

6

Zo’n bijzonder bedrijf mag natuurlijk niet verdwijnen. Staat de volgende generatie Wessels al te trappelen om de boel over te nemen?

“Zes jaar geleden zei ik: “Ik stop er mee, ik verkoop de winkel en ga in Zuid-Afrika wonen”. Mijn kinderen waren aan het studeren. Ze waren iets anders van plan dan schoenmaker worden. Toch schrokken ze behoorlijk van mijn aankondiging en ze wilden niet dat de winkel na 300 jaar zou verdwijnen. Mijn jongste dochter gaat de winkel nu overnemen. Ze heeft in het verleden al in de winkel meegeholpen en met een diploma Bedrijfskunde op zak is ze prima in staat om dit bedrijf te leiden.”

Wat zou je zelf nog willen bereiken: een schoen in maat 72 of heb je totaal andere doelen?

“Ik zou heel graag een blijvende expositie willen starten die over reuzen van vroeger en nu gaat. Ik heb zoveel foto’s gemaakt in de laatste 30 jaar. Die zou ik graag op ware grootte willen ophangen. Om zo op een respectvolle manier een rond verhaal over reuzen te vertellen.”

You may also like...

1 Response

  1. Georg Wessels zegt:

    danke für Euren Besuch!
    Gerade habe ich Euren Text gelesen und ich muss sagen: super!
    Es stimmt alles. Kurz und knapp, aber sehr ausführlich und informatief.

    De groeten uit Vreden

    Georg

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Verplichte velden zijn gemarkeerd met *